14 de noviembre de 1980 en el reducto "Sala Uno", de Buenos Aires, se anuncia la separación de Pappo's Blues y la formación de Riff,

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Con el "último" recital de aquella banda y el primero de esta, que se dio en llamar "Adiós Pappo's Blues, bienvenido Riff". Fue todo un éxito, pero para la gente un cantante como Haymes no encajaba; Pappo era la figura carismática de la banda y ya sea en Pappo's Blues o en un grupo nuevo, el público prefería su voz porque estaba acostumbrado a ella, por lo cual Haymes se alejaría de la banda al poco tiempo. La banda se conformó cuando en Argentina cumplía cuatro años la dictadura autodenominada Proceso de Reorganización Nacional. En una entrevista realizada años después Pappo diría que "Riff tuvo su momento en el Proceso, estábamos para tirarle la bronca al gobierno".


Ya con Pappo como cantante se edita en 1981 Ruedas de metal, el primer LP del grupo, el cual a su vez fue acompañado por algunos de los primeros videoclips de rock en Argentina, álbum que fue tildado de "cuadrado" y primitivo por la crítica especializada de aquellos tiempos, y el cual tenía un sonido muy frío para un grupo de heavy metal, ya que fue grabado (en 4 días) en uno de los estudios de televisión del Canal 7 de Buenos Aires, conocido como Argentina Televisora Color, o ATC en aquél entonces, emisora estatal que también editaba discos, por intermedio del sello Tonodisc; sin embargo Ruedas de metal proveería a Riff de algunos temas clásicos, como "No detenga su motor", o el tema homónimo, que abría el lado A del disco.

El 9 de julio de ese año (1981) se presentan en Obras junto a Plus. En dicho recital se incluyeron sillas en el sector de campo, las cuales fueron destrozadas en su mayoría. La propuesta del grupo tuvo tanto éxito que a fines del mismo año se publicó el siguiente disco de estudio, Macadam 3... 2... 1... 0, también presentado en Obras (esta vez sin sillas). El grupo brindaba shows espectaculares y novedosos, con toda la parafernalia de una banda internacional, y muy por encima de lo usualmente ofrecido por otras bandas locales, en un país como Argentina donde, en 1981, el heavy metal era aún territorio virgen sin explotar y novedad absoluta.

Ya en 1982 la siguiente presentación en el Estadio Obras, previa a la edición del tercer álbum Contenidos, estuvo marcada por incidentes violentos una vez más, y a finales de ese año participaron del multitudinario "B.A.Rock '82", un festival con la presencia de otras bandas y solistas de rock nacional, de estilos muy diversos, abarcando desde artistas de Folk rock o Jazz rock, hasta exponentes de la New wave, el Pop o incluso la Canción protesta; evento famoso -entre otras cosas- por un violento encontronazo que el grupo V8 (presente gracias a la mediación de Pappo) tuvo con el público de dicho festival, mayormente ajeno al rock pesado.

A principios de 1983 Danny Peyronel (hermano de Michel, y ex-integrante de Heavy Metal Kids y UFO) se une fugazmente a Riff como tecladista y ocasional cantante, para una serie de conciertos en Obras, con el objetivo de grabar el disco en vivo Riff en acción: estos shows también fueron interrumpidos por incidentes. La violencia era un problema recurrente en los recitales de hard rock de ese entonces, debido en parte a la efervescente situación del país, previa al retorno al sistema de partidos, y en parte a la novedad que representaba el heavy metal como propuesta musical, donde muchas veces se confundía rock pesado con violencia: Riff recibía la peor parte al ser el grupo más notorio y famoso de la aún naciente escena.

Para tratar de revertir la situación, se ofreció un masivo concierto en el estadio de Ferrocarril Oeste a fines de 1983, bajo el eslogan Riff termina el año sin cadenas, pero en lugar de calmar al público, lo puso todavía más violento, y los incidentes fueron tan graves que el grupo no tuvo más remedio que separarse momentáneamente.

Pappo encara varios proyectos, destacándose el disco doble Pappo en concierto (1984), grabado en vivo junto a Boff, Enrique Avellaneda (ex miembro de Vox Dei, y Juan "Locomotora" Espósito (ex baterista de El Reloj. temporariamente forma parte del grupo brasilero Patrulha do Espacio. Por su parte, Vitico y Michel se hacen solistas, editando sendos discos en solitario, Boff forma su grupo "Boxer", y finalmente Danny Peyronel se une a los españoles Banzai; al separarse los mismos forma -junto a su hermano Michel y Salvador Domínguez- el grupo Glam Metal Tarzen, en Madrid, banda que tuvo cierta repercusión internacional.

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